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Waymo y Uber Driverless Projects hacen que los sensores de escaneo sean más baratos

Waymo de Google, Uber y los fabricantes de automóviles GM y Mercedes-Benz se encuentran entre las empresas que trabajan para colocar vehículos sin conductor en las salas de exposición. Esa competencia también debería ayudar a bajar los precios, que pueden alcanzar los 75.000 dólares cada uno, de los sensores que exploran el entorno circundante de un automóvil para que sepa cómo conducirse a sí mismo.

Para 2020, habrá más de 10.000 automóviles autónomos equipados con sensores lidar, que hacen rebotar los rayos láser en los objetos para averiguar dónde están en el espacio tridimensional, según un informe publicado el 5 de septiembre por Bloomberg New Energy Finance. La lucha está impulsando a algunas de las marcas de tecnología más grandes del mundo – incluyendo Microsoft Corp., Samsung Electronics Co. y Baidu Inc. – a invertir en desarrolladores de lidar.

Los automóviles que conducen por su cuenta suelen utilizar una combinación de cámaras, radares, lidar y sensores de ultrasonidos para navegar por las carreteras, evitando al mismo tiempo a los peatones, vehículos y otros objetos. Lidar, desarrollado por primera vez en la década de 1960, puede crear mapas topográficos digitales con mayor precisión y alcance que otras tecnologías de detección 3D. Los sensores fueron utilizados por la misión Apolo 15 en 1971 para mapear la topografía de la luna.

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La primera generación de lidars usados para aplicaciones automotrices costó hasta $100,000 y tuvo que ser montada en techos altos para que sus espejos giratorios pudieran alcanzar una visión de 360 grados. Algunos de los sensores 3D actuales se basan en tecnología de estado sólido sin piezas móviles, lo que los hace menos propensos a las fallas mecánicas.

Después de 2020, los lidares probablemente serán significativamente más pequeños, del tamaño de una tarjeta de crédito o de un sello postal, según el informe.

Desde 2014, se han invertido casi 1.000 millones de dólares en empresas lidar. Mientras que la mayor parte de la financiación -400 millones de dólares- se ha destinado a la exploración de sensores mecánicos, la financiación más reciente favorece las tecnologías de estado sólido. El Lidar no funciona bien en climas inclementes como lluvias torrenciales, según Bloomberg NEF.

Velodyne Lidar Inc., líder del mercado con sede en California, vende módulos de entre 8.000 y 75.000 dólares, dependiendo del número de láseres que contengan. Más fabricantes de lidar están emergiendo en China, donde Shanghai Slamtec Co. promete precios tan bajos como $321.

Samsung, Baidu

También hay una serie de startups – como Innoviz Technologies y Quanergy Systems Inc. – que intentan desarrollar lidares de estado sólido más baratos y pequeños, con rangos de precios tan bajos como $200 por módulo dependiendo de la capacidad.

Los Estados Unidos y China dominan el campo, hasta ahora. Entre los principales fabricantes de lidares de EE.UU. se encuentran Ford Motor Co. y Velodyne, respaldada por Baidu, que espera enviar 1,7 millones de unidades para el año 2022. Entre sus rivales chinos se encuentra Hesai, con sede en Shangai, que cuenta entre sus inversores a Baidu y Microsoft Corp.

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Samsung y Baidu están invirtiendo activamente en empresas lidar. El grupo Catalyst Fund and Ventures de Samsung está apostando por las nuevas tecnologías de estado sólido, mientras que Baidu Ventures ha apoyado a Velodyne y Hesai.

Desde 2016 se han gastado más de 133 millones de dólares en fusiones y adquisiciones relacionadas con el lidar, según BNEF. Esto incluye la compra de Tyto Lidar por parte de la filial de camiones autónomos de Uber Technologies Inc. y la adquisición por parte de Continental AG de la división ASCar de Advanced Scientific Concepts, que desarrolló el lidar de flash 3D y las cámaras.

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Adrian Alfaro Martinez

Editor en 25kph.com Estudió Administración de Ingeniería en la Universidad de Costa Rica y fue músico de producción propia. En una relación de larga duración con los autos japoneses, y también fascinado con la tecnología de autoconducción.
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