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Los automóviles que se conducen por cuenta propia siguen intentando navegar en condiciones meteorológicas adversas

La tecnología de WaveSense, con sede en Boston, puede resolver el enigma del mal tiempo al que se enfrentan los vehículos autónomos: que no pueden leer la carretera cuando está cubierta de nieve acumulada.

(Last Updated On: 21 septiembre, 2018)

Tal y como están las cosas hoy en día, el coche sin conductor del futuro no puede soportar más que el polvo de la nieve.

Es un problema conocido en el campo – y vagamente embarazoso cuando el resultado final se supone que son robots lo suficientemente sofisticados como para navegar por las incertidumbres del tráfico y mejorar la deslucida percepción humana.

En Boston, donde NuTonomy ha estado probando vehículos autónomos en cooperación con las autoridades de planificación urbana, la nieve y las gaviotas han surgido como dos de los mayores obstáculos. “La nieve no sólo altera la tracción del vehículo, sino que también cambia la forma en que las cámaras y los sensores del vehículo perciben la calle”, concluyó un estudio del Foro Económico Mundial y del Boston Consulting Group.

Para la raza local de gaviotas imperturbables – que pueden detener los coches autónomos simplemente parándose en la calle, sin ser molestadas por los silenciosos coches eléctricos de NuTonomy – los ingenieros programaron las máquinas para que se arrastraran un poco hacia delante para asustar a los pájaros. Aún no hay una solución para la nieve de Boston.

Después de años de pruebas, con cientos de coches y furgonetas desplegados en las calles públicas e instalaciones privadas, incluso los mejores esfuerzos de conducción autónoma siguen luchando contra las inclemencias del tiempo. El último obstáculo para la siguiente fase de la tecnología sin conductor podría no provenir de los algoritmos y la inteligencia artificial, sino de la niebla y la lluvia.

Otro emprendimiento en el área de Boston está prometiendo una manera de resolver estos problemas climáticos, justo cuando los principales actores compiten para lanzar negocios viables. WaveSense ha construido un sistema de radar para escanear lo que hay debajo de la carretera, donde no hay nieve en absoluto, en lugar de parsear la mezcla invernal en la parte superior.

El grupo de sensores, atornillados debajo de un chasis como una placa de deslizamiento, puede escanear 10 pies debajo de la tierra para revelar tierra, agua, raíces y rocas. Una vez que WaveSense ha escaneado toda una carretera, crea un mapa de los estratos del subsuelo que puede determinar la ubicación de un vehículo en unos pocos centímetros.

El radar de penetración en el suelo no es tan novedoso; los arqueólogos y los topógrafos lo utilizan todo el tiempo. WaveSense afirma que es el primero en usar la técnica para localizar algo sobre el suelo, y puede hacerlo a velocidades de hasta 65 mph.

La startup se compromete a mantener los vehículos autónomos en la carretera, independientemente de las condiciones meteorológicas, mientras que otros sensores vigilan el tráfico, los semáforos y los peatones descuidados. “El sector hasta la fecha ha estado realmente enfocado en replicar cómo conducen los humanos”, dijo Tarik Bolat, CEO de WaveSense. “Deberías empezar de un papel limpio.”

La empresa acaba de recaudar 3 millones de dólares en capital inicial en una ronda liderada por Rhapsody Venture Partners y ha firmado dos contratos con dos clientes para probar el sensor en vehículos autopropulsados. WaveSense se negó a identificarlos.

“Estas cosas no funcionarán con algo más pesado que una lluvia ligera.”

En la actualidad, los coches autónomos dependen de un mosaico de sensores: GPS, cámaras tradicionales, radar y tecnología lidar que hace rebotar los láseres en coches y peatones cercanos. La Madre Naturaleza esencialmente deja de lado dos de esas cuatro aplicaciones: Las cámaras son inútiles en la niebla y la nieve pesada, y los láseres lidar se mueven salvajemente de las gotas de lluvia y los copos de nieve. Los sistemas restantes también presentan grandes deficiencias. Las conexiones GPS pueden ser lentas y puntuales, y el radar es pésimo para distinguir obstáculos – ¿es eso un peatón o una gaviota?

Waymo dice que está enseñando al software que guía a su coche autónomo a filtrar el “ruido” de la precipitación. (Eric Risberg/ Prensa Asociada)

El truco es programar un vehículo para tomar decisiones sobre una mezcla de la mejor información de cada sistema mientras se ignora el resto – lo que los ingenieros autónomos de conducción llaman fusión de sensores. “Lo que está evolucionando para todos son básicamente los algoritmos que entienden lo que se está observando”, dijo Mike Ramsey, analista de Gartner. “Esta es una gran parte de la propiedad intelectual de estas compañías en este momento.”

Waymo, ampliamente visto como líder de la vanguardia automotriz, dijo que ha progresado en la enseñanza de su software para filtrar mejor el “ruido” de la precipitación. Las minivans modificadas con su tecnología autónoma están llevando a cabo pruebas de carretera en 25 ciudades, incluyendo el nevado Detroit y los lluviosos suburbios de Seattle. Aún así, la unidad de Alphabet Inc. sólo transporta pasajeros que no trabajan para la compañía en viajes robotaxi por la soleada área de Phoenix, donde planea lanzar un negocio de transporte sin conductor a finales de este año.

WaveSense está tratando de posicionarse al final de una tubería de dinero cada vez más amplia mientras los gigantes del transporte tratan de descifrar el código de lo que podría ser un negocio de 7 billones de dólares. El año pasado, los inversores invirtieron unos 350 millones de dólares sólo en el lidar. Gracias a sus orígenes en Google y a su empresa matriz, Waymo puede permitirse el lujo de construir sus propios sensores. Muchos programas rivales, incluso los de Ford Motor Co. que pueden gastar miles de millones en investigación, a menudo dependen de socios.

“Todos los días lees sobre otra compañía de lidar”, dijo Carsten Boers, socio gerente de Rhapsody. “No sé si FOMO es la palabra correcta, pero hay una increíble ansiedad en el espacio ahora mismo.”

Gran parte del costo de investigación y desarrollo de WaveSense ya ha sido cubierto por el ejército de los Estados Unidos. La empresa surgió del Lincoln Lab del Instituto de Tecnología de Massachusetts, un centro financiado con fondos federales que realiza investigaciones relacionadas con la seguridad nacional. El Ejército de los Estados Unidos ha estado usando radares de penetración en el suelo para encontrar minas terrestres durante años.

Byron Stanley, ahora director de tecnología de WaveSense, comenzó a jugar con los radares subterráneos alrededor de 2009 mientras investigaba los sistemas de autoconducción para camiones blindados. Su equipo en el MIT mostró a los militares un prototipo en funcionamiento en 2012; un año más tarde, estaba saliendo de los parachoques de camiones militares de 9 toneladas mientras se desplazaban por zonas remotas de Afganistán. Las carreteras en el desierto de Registan se parecen mucho al terreno circundante – un problema compartido con prácticamente todas las ciudades nevadas de Estados Unidos en febrero.

“Descubrir que era posible no era lo único”, dijo Stanley. “Pero era algo que nadie había sido capaz de hacer.”

WaveSense dice que está listo para el sector privado ahora que ha logrado reducir el hardware a un tamaño manejable. La caja de electrónica es de 5 pies de largo, 2 pies de ancho y 3 pulgadas de alto, y la puesta en marcha espera entregar una versión aún más pequeña en los próximos meses. Eventualmente, con suficiente demanda, los precios podrían caer a alrededor de 100 dólares cada uno.

Xavier Mosquet, socio principal del Boston Consulting Group, cree que pasarán al menos dos años antes de que un jugador de élite como Waymo sea capaz de codificar un cerebro de coche para afrontar de forma consistente los retos de un clima similar al de Boston. “Si no puedes conducir una hora a la semana, la gente lo entenderá”, dijo. “Pero si son cuatro o cinco horas al día, no funciona en un mercado.”

Es por eso que los primeros vehículos autopropulsados que salen a la venta en el mundo se limitarán en su mayoría a las ciudades soleadas y secas que se asemejan a los lugares en los que se les somete a las pruebas más frecuentes. El clima, junto con la mínima supervisión del gobierno, es una gran parte de la razón por la cual las compañías que tratan de perfeccionar los vehículos autónomos han acudido en masa a Arizona.

“Por el momento, incluso los jugadores más avanzados llaman a cualquier tipo de clima’fuera de alcance'”, dice Bolat.

El clima es un problema para la próxima generación de automóviles de múltiples maneras. Los vehículos eléctricos pueden verse afectados por el frío porque la energía de la batería es necesaria para calentar el coche hasta el punto en que los electrones funcionan eficientemente. Un enfriamiento profundo puede minar aproximadamente el 30% del kilometraje potencial de una batería.

Ramsey en Gartner predice que la primera robótica que se despliegue en una ciudad con mucha lluvia, como Seattle, será una iteración a medida reforzada con sensores adicionales y potencia computacional. “En los primeros días de la autonomía, estas cosas no funcionarán con algo más pesado que una lluvia ligera”, dijo. “Estas compañías serán extremadamente reacias al riesgo.”

Nuro, una empresa que desarrolla una flota de vehículos de reparto autopropulsados, está trabajando para que sus vainas de plata para comestibles sean “a prueba de futuro”. Una tormenta de polvo en el desierto en julio detuvo las pruebas cerca de Phoenix, destacando cómo la debilidad del clima puede afligir incluso en climas soleados. Nuro tiene otras prioridades, dijo el cofundador Dave Ferguson, como asegurarse de que la parte delantera se desmorone correctamente en los sensores de impacto y programar para manejar las colinas verticales de San Francisco.

El tiempo está en la lista, pero no en la cima. “Tenemos mucha confianza en que con nuestra suite de sensores podemos resolver estos problemas, pero nadie lo ha hecho todavía”, dijo Ferguson sobre el clima. “Y hasta que esté hecho, no está hecho.”

WaveSense se ocupará de sí mismo este invierno conduciendo sus sensores que perforan el suelo alrededor del área de Boston. Un invierno lleno de nieve, e incluso la ocasional y obstinada gaviota, ayudará en el desarrollo del producto. “Eventualmente, esperamos que esto sea algo que esté en cada vehículo que conduzca de forma autónoma”, dijo Bolat de WaveSense.

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Fuentes & Referencias
https://www.accuweather.com/en/weather-news/self-driving-cars-will-they-be-safe-during-bad-weathr/60524998https://www.wired.com/2016/01/the-clever-way-fords-self-driving-cars-navigate-in-snow/
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Óliver Sala Ramirez

Veterano de la redacción por 10 años y ex miembro del personal de Ford Racing A.A. en Periodismo, B.A. en Escritura Creativa de Western Michigan University Buscador de aventuras automovilísticas ganado a través de la posesión de 10 coches baratos en 15 años
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