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Las transmisiones manuales se convierten rápidamente en algo del pasado

Bryan Berg conduce un semirremolque con una transmisión de 13 velocidades, y ha estado embragando doblemente y cambiando de marcha en su equipo durante 30 años. No va a empezar a conducir un camión que cambia automáticamente.

“Sólo creo que sería raro”, dijo Berg, que vive cerca de Willmar, Minnesota, cuando no está conduciendo. “La mayoría de los conductores que conozco dicen que los automáticos son para gente que no sabe conducir un camión.”

Eso está cambiando. La transmisión estrictamente manual está desapareciendo de las cabinas de los semirremolques – y la fuerte economía es una de las razones. En su lugar hay una transmisión manual con un ordenador que automatiza el cambio de marchas. Eso es diferente de la transmisión automática que es común en los autos y camiones ligeros. Sin embargo, los camioneros tienden a usar la palabra automática para describir las cajas de cambios más nuevas, y tienen el mismo efecto de liberar al conductor de cambiar de marcha.

Hoy en día, la gran mayoría de los camiones que salen de las líneas de montaje están equipados con la nueva transmisión, que es más eficiente y rápida de aprender en un momento en que los transportistas están ansiosos por reducir costes y desesperados por encontrar más conductores.

“En los próximos tres a cinco años, casi todo será automático”, dijo Gary Pressley, presidente de Heavy Metal Truck Training en Eagan.

Las compañías de camiones regionales y locales que usan camiones más viejos pueden aferrarse a las transmisiones manuales por más tiempo, pero los días en que un camionero se atascaba en la carretera interestatal con una velocidad de 36 velocidades están llegando a su fin.

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Los transportistas por carretera se enfrentan a una larga escasez de conductores de camiones en todo el país, y el cambio a las transmisiones automatizadas se está acelerando gracias a la facilidad de capacitar a los nuevos conductores para utilizarlas.

La mayoría de los nuevos conductores no crecieron conduciendo un cambio de marchas.

“Ser capaz de conseguir un conductor y meterlo en un camión y entrenarlo y ponerlo en marcha lo más rápido posible se convierte en algo muy valioso para muchas compañías”, dijo Wesley Slavin, gerente de marketing en carretera de Peterbilt, que ahora produce casi el 90% de sus camiones con una transmisión automatizada.

Los ordenadores que controlan las transmisiones automatizadas pueden “bajar la velocidad” (bajar las revoluciones por minuto del motor a alta velocidad) de manera efectiva y, por lo tanto, son mejores para controlar el consumo de gas y las emisiones.

Mientras que los conductores experimentados pueden coaccionar cerca del mismo kilometraje de gasolina de una transmisión manual que una computadora puede obtener, los nuevos conductores probablemente no pueden.

Además, la tecnología ha mejorado en los últimos años. Las primeras versiones de una transmisión automatizada molestaban a los conductores.

La computadora se cambiaría demasiado tarde o demasiado pronto, y los conductores experimentados no querían tener nada que ver con ser un pasajero en un camión conducido por un programa de software novato.

“Conduje uno probablemente hace 10 años, y no me gustó”, dijo Ken Steinfest, de 81 años, de Antigo, Wisconsin, que todavía conduce un camión con transmisión manual de 13 velocidades, con su labradoodle blanco en la cabina con él.

Las nuevas transmisiones ahora están mejor integradas en los camiones y las computadoras se han vuelto más precisas, evaluando el par motor, la velocidad del motor, la velocidad del vehículo y el ángulo del vehículo antes de cambiar de marcha.

“Sólo cambia y no te das cuenta”, dijo Slavin.

Brian Daniels, gerente de Detroit Powertrain y productos de componentes para Daimler Trucks North America, que fabrica camiones Freightliner, dijo que las transmisiones automáticas eran un nicho de mercado hace seis años. Pero mejores productos salieron al mercado alrededor de 2015, y la demanda de ellos aumentó rápidamente desde entonces.

“Todavía están los que se mueren, pero también se está produciendo una conversión de los que se mueren”, dijo Daniels.

Alrededor del 85% de los semis de Freightliner tienen ahora transmisiones automatizadas, en comparación con el 10% de hace cuatro años.

Los camioneros en Europa adoptaron las transmisiones automatizadas antes que los de los Estados Unidos. Volvo, uno de los pocos grandes fabricantes de camiones de Norteamérica, introdujo su transmisión I-shift en Europa en 2002, y a finales de la década de 2000 alrededor del 75% de los camiones en Europa estaban equipados con una transmisión automatizada.

El punto culminante para los instructores de manejo en Estados Unidos es el aumento de la seguridad, dijo Bill Collins, propietario de Interstate Truck Driving School en South St. En un simulador en la escuela, un estudiante practicó el cambio de velocidades en una transmisión manual de 10 velocidades. En un lote de grava en la parte de atrás, dos estudiantes practicaron retroceder, otro inspeccionó el tren de aterrizaje de un camión usando un puntero naranja.

“La mayoría de mis estudiantes quieren conducir el manual, y yo trato de convencerlos de que no lo hagan”, dijo Collins. “La mayor razón es la seguridad.”

Gearbox and clutch cross-section.

Collins dijo que los conductores tienen menos de qué preocuparse cuando no tienen que cambiar de marcha. Pero algunas compañías todavía tienen transmisiones manuales porque no reemplazan los camiones tan a menudo como los grandes transportistas por carretera, así que Collins todavía enseña a los estudiantes a conducir una transmisión manual.

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Y no todos los conductores están convencidos de que lo automático es mejor.

Abdullahi Abdulle, de Columbus, Ohio, que se tomaba un descanso en la parada de camiones de Stockmen en la Interestatal 494 en South St. Paul, dijo que no le importa cambiar de marcha.

De hecho, ayuda a mantenerlo alerta, dijo. Ha estado conduciendo durante tres años y estaba esperando una nueva carga.

“Automático, relájate”, dijo Abdulle. “Y cuando te relajes, puedes tomar una siesta. En la carretera.”

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Adrian Alfaro Martinez

Editor en 25kph.com Estudió Administración de Ingeniería en la Universidad de Costa Rica y fue músico de producción propia. En una relación de larga duración con los autos japoneses, y también fascinado con la tecnología de autoconducción.
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