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¿Está Apple fabricando un automóvil genial o simplemente está jugando con la tecnología?

SAN FRANCISCO – En pocas semanas, Apple presentará su nuevo iPhone.

Apaguen ese bostezo, gente.

Si la fábrica mágica de Cupertino, California, realmente quisiera deslumbrar de nuevo al público en su evento anual de otoño, esa revelación de redefinición de categoría implicaría que alguien dijera: “Siri, tráeme mi auto”.

Se rumorea desde hace mucho tiempo y finalmente fue reconocido el año pasado por el director ejecutivo Tim Cook como “la madre de todos los proyectos de IA”, la misión iCar de Apple -denominada Proyecto Titán- recibió un impulso la semana pasada cuando el analista Ming-Chi Kuo predijo en una nota del inversor que Apple duplicaría su capitalización de mercado a 2 billones de dólares en la parte posterior del lanzamiento de un coche de “producto estrella” en sólo cinco años.

Kuo destacó el dominio de Apple en la integración de software y hardware, y añadió que su floreciente negocio de servicios -ahora el segundo generador de ingresos para la compañía- encaja perfectamente para una audiencia automotriz cautiva.

Con un próximo cambio de movilidad que, según los expertos, será tan radical como abandonar a los caballos por el Modelo T, tiene sentido que Apple quiera gastar parte de sus 260.000 millones de dólares en efectivo en la propiedad de un pedazo de este pastel de transporte como servicio.

Pero un automóvil de Apple plantea tantas preguntas como posibilidades.

Estos van desde si la compañía haría su propio vehículo como Tesla ha hecho (memorándum para Cook: prepárese para dormir en la fábrica) hasta si se asociaría con los fabricantes para acelerar el progreso (como la unidad Waymo de Google que integra su tecnología en las minivans de Fiat Chrysler).

Cualquiera que sea la ruta que tome Apple hacia un producto automotriz, espera que el secreto siga siendo un ingrediente clave. Apple se negó a comentar esta historia.

“Ese es el culto a Apple; no revelarán mucho, y luego aterrizarán con un producto de mazo que ni siquiera se podía imaginar 10 minutos antes de que llegara al escenario”, dijo Karl Brauer, editor ejecutivo de Cox Automotive. “Es lo que son.”

Legiones trabajan en el auto

Puede que Apple no esté hablando mucho sobre el Proyecto Titán, pero es más que evidente que la compañía está comprometiendo recursos significativos para el esfuerzo.

El mes pasado, un ingeniero chino de Apple fue detenido en el aeropuerto de San José por el FBI y acusado de robarle a su empleador los secretos de su auto. Una queja relacionada con el caso reveló que alrededor de 5.000 de los 130.000 empleados de Apple fueron “revelados en el proyecto”, y la mitad fueron el núcleo del esfuerzo.

Más evidencia de la investigación automotriz de Apple proviene de los funcionarios del Departamento de Vehículos Motorizados de California, quienes informan que Apple ha recibido permisos para probar 66 vehículos – Lexus RX450h SUVs con sensores de autoconducción – con 121 empleados aprobados como conductores de seguridad.

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Y mientras que en 2016 la confusión sobre la dotación de personal sugería que el Proyecto Titán podría quedar relegado a un segundo plano, los informes de este mes señalaban que Apple había recuperado los servicios del antiguo empleado Doug Field, que ha pasado los últimos cinco años como vicepresidente senior de ingeniería de Tesla.

Así que la pregunta es: ¿En qué están trabajando exactamente estas personas? El analista Kuo está convencido de que se trata de un vehículo de la marca Apple, en parte porque la tecnología define cada vez más a un coche y los fabricantes de automóviles se quedan cortos en ese departamento.

“Apple puede integrar mejor el hardware, el software y los servicios que sus competidores actuales en el sector de la electrónica de consumo y sus competidores potenciales en el sector del automóvil”, escribió Kuo.

Pero el viejo observador de Apple, Gene Munster, de Loup Ventures, dijo que hay que frenar.

Munster pone las probabilidades de un Apple Car en un 30% y una línea de tiempo de 10 años – dijo que 2028 es cuando el 50% del mercado de transporte de EE.UU. se compondrá de vehículos autónomos de transporte por carretera, algo que Waymo, propiedad de Google, es pionera en Phoenix.

En lugar de ello, Munster apuesta a que Apple se centra en impulsar una nueva experiencia de movilidad, trabajando con empresas automovilísticas para proporcionar de todo, desde sistemas de autoguiado hasta experiencias relacionadas con aplicaciones para los pasajeros.

“Es más probable que Apple sea el cerebro detrás de la autonomía y los servicios en el coche, trabajando con los fabricantes existentes para construir coches en venta o para alimentar una flota autónoma”, dijo. “Si lo hacen[construyen su propio coche], lo más probable es que se venda a los consumidores como el principal modelo de negocio.”

Lecciones de Tesla

Y eso levanta una serie de banderas rojas, muchas de las cuales Tesla ha experimentado. Construir un coche no es fácil, con consideraciones que incluyen el retraso de los proveedores, el reclutamiento sindical y la búsqueda de una relación adecuada entre robot y humano en la línea de montaje.

También están los obstáculos que vienen con las complejas regulaciones de los concesionarios estado por estado, que pueden negar a los fabricantes la oportunidad de vender sus autos directamente a los consumidores. Tesla vende sus coches en línea y a través de sus tiendas, donde en algunos estados los coches están marcados con letreros de “No a la venta”.

Es por eso que Brauer está convencido de que Apple no elegiría un modelo de ventas sino un modelo de suscripción para sus coches.

Esta forma cada vez más popular de tener acceso a automóviles, bicicletas y ahora scooters a la carta -especialmente entre los milenios que han crecido con Uber- podría ser un negocio de 1 billón de dólares para 2030, según Cox Automotive.

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Algunos fabricantes de automóviles tradicionales están experimentando con este enfoque, tipificado por el programa Porsche Passport que otorga acceso a 22 modelos por $3,000 al mes.

“Un gran obstáculo para cualquier compañía de automóviles es la venta al por menor, pero si se tiene un modelo de suscripción, todas esas leyes de franquicia[de concesionarios] desaparecen”, dijo Brauer. “Una generación ha crecido pagando una cuota mensual por teléfono móvil, internet, streaming de películas. Eso prepara la bomba para que Apple salte con un servicio de coches a la carta”.

 

O tal vez sólo hace que sea fácil para Apple proporcionar a la flota de un fabricante de automóviles existente el tipo de productos de servicio de la marca Apple que atraen a los consumidores, dijo Tim Bajarin, presidente de la empresa de investigación de mercado Creative Strategies. Eso se haría eco del enfoque de Waymo de colocar su pila de tecnología dentro de los coches.

“¿Crean una pieza de hardware, un coche, que tiene un número limitado y está ligado a sus servicios, o crean la siguiente gran infraestructura de servicios que se puede adaptar a todos los coches?” Preguntó Bajarin, añadiendo que la respuesta se puede encontrar en el iPod original.

“Cuando salió ese dispositivo, sólo los usuarios de computadoras Apple podían disfrutarlo, pero en el momento en que se abrió a los usuarios de Windows, las ventas se dispararon”, dijo.

Bajarin señaló que más allá de la conectividad en el coche y las opciones de entretenimiento -que se multiplican una vez que los coches no necesitan conductores-, Apple también podría aprovechar el trabajo que está haciendo sobre la realidad aumentada para tal vez crear un “tablero de instrumentos inteligente” que pueda interactuar con los pasajeros.

“El próximo gran campo de batalla para la tecnología se trata de llevar sus servicios y características lucrativas dentro de un coche, en lugar de crear su propia marca de coche”, dijo.

¿Puede Apple ser amable con los demás?

Pero adoptar ese enfoque requerirá que Apple colabore con uno o más fabricantes de automóviles y posiblemente con otras empresas de tecnología, una perspectiva que parece antitética para una empresa que durante mucho tiempo ha sido conocida por hacerlo sola.

“Muy pocas empresas pueden hacer esto por sí solas, por lo que las asociaciones son clave cuando se tiene un problema técnico desafiante”, como los automóviles autopropulsados, dijo Jack Weast, arquitecto jefe de sistemas de la división de conducción autónoma de Intel.

Intel, que recientemente compró la empresa de autovisión Mobileye, se centra en aumentar el número de cámaras en los coches para mejorar la tecnología de cartografía de los coches autónomos.

Weast dijo que quedan tres grandes obstáculos antes de que Apple y cualquier otra compañía considere resuelto el rompecabezas de la autoconducción: sensores impecables, tecnología de mapeo mejorada y actualizable y pruebas informáticas mejoradas para garantizar la seguridad. Este último obstáculo se avecina después de que un automóvil Uber autopropulsado matara a un peatón en Tempe, Arizona, en marzo.

Por el momento, Weast considera que los coches de los fabricantes de equipos originales cargados con funciones de asistencia al conductor, como el sofisticado control de crucero y la tecnología de mantenimiento de carriles, ofrecen la mayor oportunidad de crecimiento tanto para las empresas de tecnología como para los fabricantes de automóviles.

Pero dado su historial, es probable que Apple no esté interesada en simplemente ofrecer ajustes tecnológicos a los coches existentes. Su procedimiento operativo estándar es entrar tarde en un mercado existente, pero con un producto de gran éxito.

Después de todo, ya era tarde para el juego de MP3, pero Steve Jobs lanzó una granada al mercado con su iPod y su lanzamiento de “1.000 canciones en el bolsillo”. Apple llegó tarde a la fiesta del teléfono móvil, luego la hizo estallar en 2007 con el primer iPhone. Y así sucesivamente.

Así que quizás ese próximo evento de otoño de Apple que revela un coche brillante (¿blanco? era el color favorito de Jobs para el iPhone) no es tan descabellado después de todo.

“Tienen tanto dinero que pueden hacer lo que quieran: Entre ahora, entre más tarde, realmente no importa”, dijo Bruce Belzowski, director general del grupo de investigación Automotive Futures.

“Los accionistas querrán que hagan algo que tenga sentido, pero dados los productos que han creado en el pasado es muy tentador ver lo que se les ocurrirá en el frente de la automoción, desde los sensores hasta la experiencia y quizás el propio coche”, dijo. “Apple debería ser parte de este cambio de movilidad, y qué parte de ello depende de ellos.”

 

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Beatriz Maria Biesheuvel

Ex directora de contenidos de UnoRide Estudió marketing en la Universidad Internacional de Florida Tiene una obsesión malsana con el viejo Saabs
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